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SONDA CASSINI, se sumerge en Saturno por última vez

Después de 13 años orbitando alrededor del astro gaseoso y explorando sus lunas y anillos, la nave espacial de la NASA se desintegra en la atmósfera del planeta. Su misión revolucionó el conocimiento científico de Saturno.

La sonda Cassini hizo una inmersión en la atmósfera de Saturno, produciéndose el fin de la misión espacial de 20 años que revolucionó el conocimiento científico sobre el planeta gaseoso.

Cassini fue la primera nave espacial en orbitar alrededor de Saturno. En su misión final, la nave envió imágenes e información únicas sobre Saturno antes de desintegrarse en la atmósfera del planeta. La NASA confirmó que la sonda perdió contacto con la Tierra a las 8:55 de la mañana (hora americana), y, como lo previsto, se quemó en los cielos de Saturno.

“Esta es la primera vez que una nave espacial explora esa región única de Saturno, una conclusión dramática para una misión que reveló tanto sobre el planeta anhelado”, escribió la NASA en su sitio web.

La sonda Cassini fue lanzada en 1997 y alcanzó la órbita de Saturno en el 2004, con el objetivo de estudiar los anillos, lunas y el campo magnético del planeta. Con todo, la sonda orbitó casi 300 veces alrededor de Saturno.

“Cassini-Huygens es una misión de descubrimiento extraordinario, que revolucionó nuestro entendimiento sobre el sistema solar”, dice Alexander Hayes, profesor de astronomía de la Universidad de Cornell, en Nueva York.

Earl Maize, científico de la NASA responsable de la misión, dice que la nave espacial fue capaz de explorar “los misterios científicos y rompecabezas” del espacio.

La fase final de la misión, llamada “Gran final”, comenzó en abril de este año, con una serie de 22 inmersiones semanales entre el planeta y sus anillos. Esa fase reveló nuevos detalles sobre el complejo sistema de anillos y lunas de Saturno.

Uno de los principales descubrimientos de Cassini, según la agencia espacial americana, fue detectar la presencia de hidrógeno molecular en Encélado, una de las lunas de Saturno, lo que haría del pequeño astro uno de los lugares más favorables para el surgimiento de vida fuera de la Tierra.

A partir de los análisis realizados por la sonda en muestras de las fuentes gaseosas que emanan del suelo de su superficie, los científicos descubrieron una composición de 98 por ciento de agua y un 1 por ciento de hidrógeno, además de trazos de otras moléculas, incluyendo amoniaco, dióxido de carbono y metano.

La presencia de hidrógeno en el océano de la luna indica que si hubiese microbios, podrían utilizarlo para obtener energía combinándolo con el dióxido de carbono disuelto en el agua. En la Tierra, esa reacción química, conocida como metanogénesis, permite el desarrollo de seres vivos en profundidades donde la luz solar no es capaz de llegar y puede haber sido crítica para el origen de la vida en nuestro planeta, lo que sugiere que lo mismo puede suceder en Encélado.

Según Hunter Waite, uno de los principales autores del estudio sobre Encélado, la luna de Saturno se encuentra “primera en la lista de astros del sistema solar que presenta condiciones habitables”.

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Paulo Monsiváis

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