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Más luz sobre la muerte súbita

La posibilidad de que su bebé recién nacido o de pocos meses pueda morir repentinamente mientras duerme, sin una explicación médica razonable, es una pesadilla que atormenta a muchos padres. En los casos estudiados, la mayoría de los bebés víctimas de muerte súbita estaban de bruces en el momento que dejaron de respirar. La situación resulta aún más extraña, considerando que eran niños aparentemente sanos, capaces de reaccionar instintivamente a la amenaza de sofocamiento, ya sea llorando o cambiando de postura.

Hace poco, investigadores del Hospital de Niños de Boston y de la Universidad de Harvard encontraron una posible explicación. Según un estudio publicado en la revista Journal of the American Medical Association, la muerte en la cuna se relaciona con fallas en la producción y el flujo de la serotonina, un neurotransmisor que se encuentra en una región específica del cerebro: el tronco cerebral.

En esa área, la sustancia es responsable del control de funciones vitales, como la respiración, el despertar, la sensibilidad al gas carbónico, la percepción del dolor, la frecuencia cardíaca, la temperatura corporal y la presión arterial. Cuando un bebé duerme con la cara vuelta hacia la almohada, vuelve a inhalar el gas carbónico exhalado al respirar y, de esa manera, inspira menos oxígeno.

Normalmente, el aumento de los niveles de gas carbónico activa el flujo de serotonina, haciendo que el bebé despierte, respire más rápido y, de alguna manera, evite la asfixia. En bebés que tienen dificultades en el sistema de liberación de serotonina, esos reflejos de emergencia no llegan a producirse. Las conclusiones se basaron en el estudio del cerebro de 31 bebés muertos en la cuna, en comparación al de bebés muertos por otras causas explicables.

Según los criterios pediátricos antiguos, se aconsejaba a las mamás acostar a sus bebés de bruces, pensando que era la mejor postura para evitar los cólicos estomacales y el sofocamiento con su propio vómito, en caso de regurgitación del alimento. Hoy, ese criterio ha cambiado drásticamente, considerando los datos estadísticos de que el riesgo de muerte súbita en bebés que duermen de bruces es nueve veces mayor que los que se acuestan de costado o de espalda.

La recomendación más usada actualmente es colocar al bebé de espalda, evitando las almohadas blandas, los cobertores de plumones y toda ropa de cama muy blanda. Además de reducir el riesgo de sofocarse, se impide que el niño esté demasiado abrigado. Como el sistema de regulación de la temperatura corporal en el bebé no está totalmente formado, puede presentarse un desajuste que provoque la reducción de los latidos cardíacos y el ritmo respiratorio.

Las cifras de salud pública señalan también que la incidencia de muerte súbita es mayor entre bebés de 2 a 5 meses de edad, y afecta a más varones que a niñas. Dentro de las medidas preventivas, el nuevo estudio indica la necesidad de realizar exámenes más específicos, por ejemplo uno que mida la cantidad de serotonina que tiene el cerebro de un bebé. Aunque aún falte mucho por saber sobre el tema, al menos conocer una posible la causa ya significa un gran paso de alivio para los ansiosos padres.

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Antonio Sosa

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