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El último día del delfín blanco

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  • en Ecología

Ya no se trata de una alerta por la amenaza de extinción de una especie rara y única, sino de la desaparición definitiva y sin vuelta de  un mamífero que existía sobre el planeta desde hace 20 millones de años: el baiji, un delfín blanco y casi ciego que tenía su hábitat natural en el río Yangtsé, en China.

Es el primer cetáceo que se extingue en tiempos modernos. Durante un mes y medio, un equipo formado por treinta científicos de seis países recorrió 3,500 kilómetros del río a bordo de dos barcos en busca de algún espécimen. Luego de concluida la expedición, los expertos declararon oficialmente extinta a la especie.

“Puede que se nos hayan escapado uno o dos animales durante la búsqueda, pero aun así no tienen la más mínima oportunidad de vivir”, explica el August Pfluger, fundador de una ONG dedicada a la  investigación sobre el delfín. El baiji es la primera especie de mamífero acuático de gran tamaño en extinguirse, desde la matanza de focas monje a manos de cazadores en aguas del Caribe, en los años 50.

En las últimas décadas, el número de delfines blancos disminuyó con la misma velocidad con que creció la economía china. El río Yangtsé, que ha sido comparado con el Amazonas de Sudamérica por su enorme biodiversidad, tiene una especie claramente dominante, en perjuicio del resto de los animales: los 400 millones de chinos instalados en sus orillas.

El stock de peces que servía de alimento para el baiji se redujo drásticamente por la pesca y la contaminación de las aguas. Además, el ruido de las hélices de las embarcaciones confundió a los delfines, quienes se orientaban por sonidos para atrapar los peces en los bancos de arena.

A fines de la década de los 80, aún existían 400 baijis en el río Yangtsé. Una década después, el número bajó a 100. Hacia finales del siglo, el conteo se había reducido a apenas 13 ejemplares. Ahora, quizás sobreviva unos dos y no por mucho tiempo más. En todo el mundo sólo quedan cuatro especies de delfines de agua dulce, tres en Asia y una en el Amazonas. 

“Todas corren un serio riesgo de desaparecer”, explica el biólogo Zeb Hogan, investigador de la National Geographic Society. “Si no se toman medidas de manera urgente para proteger las especies, seremos testigos de una ola de extinciones en las próximas décadas”.

Las mayores amenazas a las que se ven enfrentados son la pesca depredadora, la construcción de represas, la contaminación y la destrucción de su hábitat por la actividad humana. Al igual que ocurrió con el delfín blanco del Yangtsé, más de cuarenta animales han sido catalogados como extintos en los últimos dos siglos.

Entre las especies extinguidas se incluyen el quagga, un pariente de la cebra que vivía en Sudáfrica, cuyos últimos ejemplares desaparecieron en 1883; la rata canguro del desierto, un roedor australiano considerado extinguido en 1935, y el legendario tigre de Tasmania, cazado en Australia sistemáticamente hasta su muerte, en 1936.

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