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Negocios en la Luna

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Hace casi 45 años desde la última vez que el hombre puso los pies en la Luna. Las imágenes de la tripulación del Apolo XVII posando el módulo Challenger en la superficie selenita prácticamente se ha borrado de la memoria, junto con una época en que la Luna dejó de ser una territorio sólo para poetas, locos y enamorados. Desde entonces, se volvió metafóricamente más lejana. La Nasa, la agencia espacial norteamericana, dejó de interesarse en su exploración.

Hubo iniciativas de la ex Unión Soviética y de China para ir a la Luna, pero con naves no tripuladas. Fueron experiencias interesantes, pero sin el tono espectacular de los grandes avances científicos de los primeros tiempos, cuando la carrera a la Luna era un empeño constante de Estados Unidos para demostrar su fuerza en los días de la Guerra Fría. Ahora, todo parece indicar que la conquista de la Luna se convertirá en un objetivo de las iniciativas privadas.

“Si dependemos sólo de los gobiernos, el universo continuará inexplorado”, señala el ingeniero John Thorton, fundador de la compañía norteamericana Astrobotic, que tiene entre sus planes el envío de la primera sonda privada a la Luna, para el año que viene. Si logra cumplir esa meta, se ganará la recompensa de 20 millones de dólares prometida por el premiación Lunar, una alianza entre Google y la organización sin fines de lucro Xprize, para la primera compañía de la historia en llevar a cabo la estratosférica misión.

El premio Lunar fue instituido en 2007 con un claro objetivo: “Incentivar a los emprendedores especiales a crear una nueva era de acceso barato a la Luna y sus alrededores”. Para entrar a la competición era necesario que un equipo de científicos calificados presentara un proyecto realizable para posarse en el satélite y recorrer una distancia de 500 metros en el suelo lunar, por medio de una sonda controlada a distancia desde la Tierra.

La condición era que al menos el 90 por ciento del financiamiento del proyecto se financiará con el sector privado y el otro 10 por ciento podía salir del gobierno. El botín prometido de 30 millones de dólares se repartirá en 20 millones para la iniciativa ganadora, 5 millones para el segundo lugar y otros 5 millones a los que desarrollarán una serie de etapas científicas preestablecidas. A pesar de la seriedad de los socios fundadores, la competición estaba, hasta hace poco, envuelta en el descrédito.

La promesa inicial era lanzar un cohete en 2012. Sin embargo, cuando llegó la fecha, Lunar puso el freno y anunció que ningún equipo estaba próximo a elaborar una propuesta razonable para triunfar. El plazo, entonces, se extendió para el 2015, luego para el 2016 y recientemente para el 2017. De las 29 empresas que postulaban, de 14 países, hubo 13 que desistieron. “No es fácil ser el primero en realizar algo tan audaz”, señala la norteamericana Chanda Gonzales-Mowrer, directora de Lunar. “Pero después de llegar allá y colocar nuestro nombre en los libros de historia, nadie se acordará de los problemas, sólo de la gloria”.

La gloria está cada vez más cerca. A fines del año pasado, dos competidores firmaron contratos para lanzar cohetes equipados con sondas para la exploración lunar, durante el 2017. La empresa norteamericana Moon Express se asoció la neozelandesa Rocket Lab, que disponía de una base de lanzamiento en Estados Unidos. Por su parte, la empresa israelí SpaceIL ofrece una sociedad aún más promisoria con SpaceX, perteneciente a Elon Musk, el fundador de Tesla y cuyos cohetes Falcon fueron los primeros del sector privado en cruzar la órbita terrestre, en 2008. Space X también es pionera en el envío y recuperación de una nave espacial particular y ha realizado misiones para la Estación Espacial Internacional.

Como toda empresa sin financiamiento estatal, la iniciativa privada en la Luna tiene en mente algunas ideas comerciales que justifican el esfuerzo. Las oportunidades de negocios espaciales son tan variadas y auspiciosas que incluso Audi, la prestigiosa industria de automóviles alemana, patrocina a PartTimeScientist, uno de los proyectos en competencia, con el objetivo de ser “la primera marca de lujo en la Luna”.

“El segmento privado está en mejores condiciones de transformar la exploración espacial en un negocio lucrativo, basándose en rubros como la promoción del turismo, las acciones de marketing y las investigaciones científicas”, explica el ingeniero John Thorton, CEO del grupo Astrobotic. “Por lo tanto, se trata de una empresa sustentable a largo plazo. Está pasando lo mismo que en las grandes exploraciones de navegación entre los siglos XV y XVII, que empezaron como empresas estatales y luego pasaron al sector privado”.

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