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Una gran pérdida de agua

  • El Sol de Tampico
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Cuando se construyó la Presa del Cañón de Glen, colosales proyectos de presas, prometían elevar al oeste del país por encima de su mayor desventaja: una eterna escasez de agua. Estas maravillas y la ingeniería controlarían ríos salvajes, producirían energía barata y limpia, y almacenarían agua para desarrollar una economía próspera en el desierto.

Pero hoy hay indicios de que la promesa de esta gran presa y otras ha llegado a su fin. El cambio climático está volviendo más caluroso y seco al oeste de Estados Unidos, y muchas de las presas han demostrado ser mucho menos eficientes y eficaces de lo que sus defensores habían esperado. Han alterado ecosistemas y trastornado pesquerías, además de imponer una deuda a los contribuyentes.

Y muchos de los embalses creados por estas presas pierden cientos de miles de millones de litros del vital líquido cada año debido a la evaporación y, en ocasiones, a filtraciones subterráneas, quizás empeorando la crisis de agua del oeste de Estados Unidos.

“El sistema del Río Colorado cambia con rapidez”, dijo Daniel Beard, un ex comisionado de la Oficina Federal de Recuperación, que supervisa las presas. “Tenemos la responsabilidad de revaluar los proceptos fundamentales de cómo hemos gestionado el río”.

Dicha revaluación, dijeron Beard y otros, indica que llegó la hora de desmantelar una de las presas más descomunales de todas, la del Cañón de Glen. La Presa del Cañón de Glen fue terminada en 1963. Se necesitaron 17 años para llenar el embalse; 19 años después, comenzó una reducción continua. Debido al constante uso excesivo del sistema del Río Colorado (que sumistra agua a uno de cada ocho estadounidenses y mantiene a una séptima parte de los cultivos de la Nación) el Lago Powell se ha consumido a menos de la mitad de su capacidad, lo que lo deja incapaz de generar la cantidad de energía que los constructores de la presa planearon originalmente.

Más de 606 mil millones de litros de agua se evaporan de la superficie del lago Powell todos los años. Se cree que otros 454 mil millones de litros se filtran cada año por el fondo debido a fisuras en la tierra.

Pero desmantelar la presa podría ofrecer una solución difícil de ignorar: una nueva fuente, barata, inmediata y cuantiosa, de agua sumamente necesaria. La idea es esta: en vista de que dos de los embalses más grandes del país (el Lago Mead y el Lago Powell, a tan sólo 483 kilómetros de distancia entre sí) dependen de la misma fuente menguante de agua, pero cada una está a menos de la mitad de su capacidad, deberían combinarse en una sola.

Las compuertas de la Presa del Cañón de Glen se abrirán para permitir el paso del agua que está detrás, lo que restablecería los caudales naturales hacia el Gran Cañón y drenaría al Lago Powell. Se recuperarían extensos trechos de terreno actualmente sumergidos. Docenas de sitios arqueológicos quedarían al descubierto.

Este ha sido durante mucho tiempo la campaña de ambientalistas fervientes. Pero la Oficina de recuperación y los ambientalistas no se ponen de acuerdo en cantidad de agua que se ahorraría al combinar los embalses. Jim Lochhead, director ejecutivo de la compañía de agua de Denver, dijo que sacar a la presa de servicio probablemente exigiría una medida del Congreso, un nuevo acuerdo entre siete legislaturas estatales, un tratado actualizado con México y un extenso análisis sobre impacto ambiental.

“Medio millón de acrepies parece mucha agua”, dijo, en referencia al agua ahorrada al combinar los embalses, “pero no creo, honestamente, que sea suficientemente significativa para justificar pasar por todo eso”.

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